Aquí en nuestro Sistema Solar, la búsqueda de vida extraterrestre se centra básicamente en los microbios. Pero en los últimos años, proyectos de NASA y colaboraciones como el Kepler han conseguido algo increíble que ha disparado nuestra conciencia y conocimiento de los planetas más allá del Sistema Solar.

Hasta la fecha, 3.779 planetas han sido confirmados por una variedad de observatorios, con miles más de candidatos, y la mayoría de ellos descubiertos solo los últimos 10 años. Con ese catálogo surge un renovado fervor por responder la pregunta: ¿algún otro planeta de nuestro Universo ha logrado dar vida alienígena?

Con una nueva generación de instrumentos preparados para un nuevo auge de los descubrimientos (incluidos TESS de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb, y los CHEOPS y PLATO de la Agencia Espacial Europea) la búsqueda se está calentando; y no solo para la vida extraterrestre básica, sino para la vida inteligente que pueda haber conseguido una civilización avanzada.

Este será el foco de los nuevos esfuerzos de la NASA. En particular, van a buscar algo llamado ‘technosignatures’ (señales que podrían inferirse como evidencia de una civilización avanzada). La Tierra está destruyendo las técnicas de tecnología todo el tiempo, más obviamente en forma de ondas de radio. Las marcas técnicas también pueden consistir en emisiones de láser, luz artificial y calor de un exoplaneta, o sustancias químicas en la atmósfera que podrían ser contaminantes; estos son todos ejemplos de firmas que podrían indicar una civilización avanzada.

“En abril de 2018, surgió un nuevo interés en el Congreso de EE.UU. para que la NASA comenzara a apoyar la búsqueda científica de firmas tecnológicas como parte de la búsqueda de vida extraterrestre”, explicó la agencia en un comunicado.

“Como parte de ese esfuerzo, la agencia auspiciará el ‘Taller Technosignatures’ de la NASA en Houston del 26 al 28 de septiembre de 2018, con el propósito de evaluar el estado actual del campo, las avenidas de investigación más prometedoras en tecnología y donde se podrían realizar inversiones para avanzar en la ciencia”.

Hay organizaciones buscando inteligencia alienígena, incluido el Instituto SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre), fundado por los astrónomos Carl Sagan y Jill Tarter, y las ‘Iniciativas Avanzadas’, fundadas por el físico Yuri Milner con el apoyo de Stephen Hawking.

Históricamente, sin embargo, la participación de la NASA en estas búsquedas ha sido menor. Ejecutó un programa SETI por solo un año a principios de la década de 1.990 antes de ser cerrado debido a la presión política. Pero ahora la búsqueda es más prometedora que nunca, y las recientes observaciones y descubrimientos solo han aumentado el fuego de la curiosidad.

“El descubrimiento de Kepler en 2015 con fluctuaciones irregulares en el brillo de lo que llegó a conocerse como Estrella de Tabby llevó a la especulación de una megaestructura extraterrestre, aunque los científicos han concluido que una nube de polvo es la causa, probablemente”, describió la NASA.

“Sin embargo, la Estrella de Tabby ha demostrado la utilidad potencial de buscar anomalías en los datos recopilados desde el espacio, ya que los signos de la vida tecnológicamente avanzada pueden aparecer como aberraciones de la norma”.

No sabemos a ciencia cierta si hay otra vida por ahí. Todo lo que sabemos con certeza es que existe una posibilidad muy grande de que ocurra. Encontrarla es como buscar una aguja muy pequeña en un pajar muy grande; solo a medida que la tecnología evoluciona y avanza, nuestras herramientas se parecen mucho más a imanes. Si quieres sintonizar este mencionado taller de la NASA online, la agencia lo transmitirá a través de Ustream. Pulsa aquí para acceder a él.

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