Por ahora ya sabemos que el universo tiene innumerables misterios. Cuanto más buscamos en el cosmos las respuestas y cuanto más tratamos de entenderlo, más aprendemos lo poco que sabemos realmente.

Cada día, el universo continúa sorprendiéndonos, mostrándonos cuán pequeños somos en la inmensidad del espacio. Hay cosas por ahí que podrían desafiar nuestra comprensión de la palabra posible. Y las cosas que antes pensábamos que eran imposibles nos han mostrado el verdadero significado de la palabra imposible: Posible.

Ahora, los astrónomos se han encontrado con un lejano mundo alienígena que nadie creía que pudiera existir: un planeta con forma de globo. El mundo del tamaño de Neptuno se encuentra a unos 12 años de la Tierra y fue descubierto por un equipo de investigación internacional liderado por científicos de la Universidad de Ginebra.

Los astrónomos dicen que la atmósfera del planeta está llena de helio, algo que hizo que el mundo distante se hinchara en la forma de un globo.

Hablando sobre el extraño planeta, la Dra. Jessica Spake, del departamento de física y astronomía de la Universidad de Exeter, dijo: “Este es un descubrimiento realmente emocionante, particularmente porque el helio solo se detectó en atmósferas de exoplanetas por primera vez a principios de este año. Las observaciones muestran que el helio es expulsado del planeta por la radiación de su estrella anfitriona”.

“Esperamos que podamos usar este nuevo estudio para saber qué tipos de planetas tienen grandes envolturas de hidrógeno y helio, y cuánto tiempo pueden contener los gases en sus atmósferas”, agregó. El extraño mundo ha sido apodado HAT-P-11b y está ubicado en la Constelación de Cygnus.

Usando un espectrógrafo en España, los astrónomos midieron cuánta luz bloquea el planeta cuando pasa frente a su estrella anfitriona. Luego, los astrónomos que usaron el instrumento dividieron la luz de la estrella en colores componentes, al igual que un arco iris.

A medida que el helio absorbe la luz en una longitud de onda específica, los astrónomos encontraron una nube masiva de gas rodeando el mundo alienígena. Descubrieron que esta nube de gas bloquea más luz que el planeta mismo. Los científicos también utilizaron simulaciones por computadora que les permitieron rastrear con precisión la trayectoria de los átomos de helio.

“El helio se despega del lado diurno del planeta a su lado nocturno a más de 10,000 km/h. Debido a que es un gas tan liviano, se escapa fácilmente de la atracción del planeta y forma una nube extendida a su alrededor”, explicó Vincent Bourrier, el científico que dirigió la simulación por computadora.

Esto es precisamente lo que le da al planeta su forma extraña. Los científicos han descubierto que la atmósfera de HAT-P-11b está ubicada 20 veces más cerca de su estrella anfitriona que la Tierra desde el Sol.

“Sospechamos que esta proximidad con la estrella podría impactar la atmósfera de este exoplaneta. “Las nuevas observaciones son tan precisas que la atmósfera exoplanetaria, sin duda, está inflada por la radiación estelar y se escapa al espacio”, concluyó el primer autor del estudio Romain Allart, de la Universidad de Ginebra.

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